La delgada línea entre la seguridad de los jugadores y la vigilancia excesiva del juego

La NFL camina sobre una delgada línea entre la seguridad de los jugadores y la vigilancia excesiva del juego, provocando cambios poco esperados

Por Especialistas del Deporte

NFL Las Vegas Raiders Kenyan Drake 1000-750

Apenas unas horas después de que una fractura en el tobillo derecho pusiera fin prematuramente a su temporada hace dos años, la frustración de Kenyan Drake se desbordó en las redes sociales.

El corredor de los Raiders de Las Vegas desafió a la NFL a hacer más para proteger a los portadores de la pelota de un “estilo específico de tacleada”.

Drake se lesionó cuando el tackle defensivo de Washington, Daniel Wise, lo derribó mientras cruzaba la línea de golpeo en una jugada de carrera fuera del tackle. Wise agarró a Drake por la cintura y tiró violentamente hacia atrás, levantando sus propias piernas del suelo, dejando caer su cuerpo de 285 libras sobre la parte inferior de la pierna derecha del corredor y inmovilizándola en un ángulo incómodo.

«Si el énfasis es proteger a los jugadores, esto debería ser una forma ilegal de placar como un collar de caballo», escribió Drake esa noche. “Perdemos jugadores semanalmente por esguinces de tobillo y huesos rotos, pero la liga preferiría señalar a los jugadores por sanciones por burlas erróneas. Juntemos las prioridades”.

Veintidós meses después, la técnica de tackle que llevó a Drake a la parte trasera de un carrito ahora parece estar directamente en la mira de la NFL. El ejecutivo de la liga, Jeff Miller, dijo el martes que el comité de competencia de la NFL está buscando prohibir estos tackles con caída de cadera porque las investigaciones muestran que producen una tasa de lesiones 25 veces mayor que un tackle típico.

Cuando todo el peso del cuerpo del tackleador cae sobre la pierna del portador de la pelota, la principal preocupación son la rodilla y el tobillo. La inmovilización de la pierna y la torsión del cuerpo pueden provocar que el portador del balón se rompa los ligamentos de la rodilla o se torce o se fracture el tobillo.

Cualquier cambio de reglas que haga la NFL seguramente sería mucho más popular entre los mariscales de campo o corredores que entre quienes tienen que tacklearlos. Muchos jugadores defensivos argumentan que ya existen demasiadas reglas que limitan cómo pueden derribar legalmente a un portador de la pelota y que agregar más reglas solo distorsiona aún más el juego a favor de la ofensiva y lo empantana con más penalizaciones.

Darren Woodson no recuerda haber escuchado nunca la frase “tacleo con caída de cadera” durante sus 12 temporadas como profundo destacado de los Dallas Cowboys. En aquellos días, tirar hacia abajo a un portador de la pelota de una manera que inmovilizaba sus piernas y torcía su cuerpo se conocía simplemente como tackle.

Para Woodson, que la NFL considere penalizar a los jugadores defensivos por tacleadas con caída de cadera no es simplemente «excesivo». El tres veces campeón del Super Bowl sostiene que eso tampoco “impedirá que se produzcan esas tacleadas”. Woodson dice que los defensores que intentan atrapar a un portador de la pelota que los pasa rápidamente harán lo que sea necesario para no ser arrastrados campo abajo o quedarse agarrados al aire.

«Tu trabajo depende de llevar al hombre al suelo», dijo Woodson a Yahoo Sports. “Si no puedo derribar a un chico, será mejor que creas que voy a poner mi peso encima de él para intentar hacerlo. Voy a aceptar esa sanción o multa antes de ponerme en una posición en la que esté arriesgando mi trabajo”.

Al igual que Woodson, el ex cazamariscales de los Chargers, Shawne Merriman, también detesta muchos cambios recientes en las reglas de la NFL diseñados para proteger a los mariscales de campo y receptores vulnerables. Le preocupa que la NFL se esté convirtiendo en un «fútbol de banderas», que los esfuerzos de la liga para hacer que el juego sea más seguro y menos violento estén «tambaleándose en la línea de alejar al fanático incondicional».

Y, sin embargo, Merriman se siente diferente acerca de una posible prohibición de los tackles con caída de cadera que de la represión de la NFL contra los tackles defensivos que empujan a los mariscales de campo hacia el césped o contra los profundos que iluminan a los receptores cuando intentan hacer una atrapada. Esos otros éxitos, dice Merriman, son parte del juego. Merriman sostiene que los tackles con caída de cadera no sólo son “muy inseguros” sino también “muy evitables”.

“Como defensor, tienes otras opciones”, dijo Merriman, quien habló con Yahoo Sports para promover el evento “Lights Out Xtreme Fighting” en Long Beach, California, el 18 de noviembre. “La mayoría de las veces, si eres Si no estás apalancado, te golpean a la vuelta de la esquina y un tipo te pasa, puedes intentar una entrada con cordón de zapato o una entrada con las piernas. No es necesario bajarlo por la cintura y dejar caer todo el peso sobre sus piernas, doblándolo hacia atrás. Hay una manera de evitarlo”.

La NFL no es la primera liga que considera erradicar el tackle con caída de cadera. Durante los últimos años, la Liga Nacional de Rugby, con sede en Australia, ha advertido a los jugadores que no lo utilicen.

En medio de una confusión generalizada sobre lo que era realmente una entrada con caída de cadera, el ejecutivo de la NRL, Graham Annesley, publicó en mayo de 2022 un video extenso que muestra ejemplos de temporadas anteriores. Annesley dijo que los árbitros y oficiales de revisión buscan defensores que agarran a un oponente por la cintura, giran su cadera más cercana lejos del cuerpo de ese jugador y luego apoyan su peso corporal sobre la pierna expuesta de ese jugador, atrapándolo en una posición peligrosa.

La NFL reconoció públicamente por primera vez su creciente preocupación con el tackle con caída de cadera en febrero pasado a raíz de un par de lesiones de alto perfil.

El mariscal de campo de los Kansas City Chiefs, Patrick Mahomes, salió cojeando del campo en la ronda divisional de los playoffs del año pasado después de que el liniero defensivo de los Jacksonville Jaguars, Arden Key, lo arrastrara hacia abajo y aterrizara sobre su tobillo. Sólo un día después, el corredor de los Dallas Cowboys, Tony Pollard, sufrió una fractura de peroné y un esguince de tobillo cuando el back defensivo de los San Francisco 49ers, Jimmie Ward, aterrizó sobre su pierna mientras realizaba una entrada.

En respuesta a una pregunta sobre tacleadas con caída de cadera en su conferencia de prensa de fin de temporada, el director médico de la NFL, Allen Sills, reconoció el 3 de febrero que la liga había comenzado a estudiar el riesgo que representa «ese tipo de tacleada». Sills agregó que “tiene que volver a ser un punto de discusión muy activo con el comité de competencia y otros” durante la temporada baja.

Esa advertencia de Sills se difundió rápidamente en las redes sociales y provocó una respuesta poco entusiasta de muchos jugadores defensivos actuales y anteriores de la NFL.

El apoyador de los Baltimore Ravens, Patrick Queen, citó los comentarios de Sills en Twitter y bromeó: «Entonces, toque con dos manos».

El veterano tackle defensivo de los Pittsburgh Steelers, Cam Heyward, calificó el posible cambio de reglas como “muy estúpido” y se preguntó: “¿Cómo diablos vamos a conseguir que los muchachos caigan al suelo?”.

El ex back defensivo All-Pro Richard Sherman escribió que esta técnica de entrada era «sólo un resumen de desesperación tratando de evitar que un portador de la pelota gane yardas adicionales» y prohibirla «sería excesivo».

En marzo, la Asociación de Jugadores de la NFL emitió un comunicado pidiendo a la NFL que «reconsiderara implementar una regla que prohíbe el tackle con caída de cadera». El comunicado señaló que incluso la NFL estaba teniendo dificultades para definir qué era realmente una entrada con caída de cadera.

«Cualquier prohibición sobre la técnica del ‘tacleo con caída de cadera’ es injusta para los jugadores y poco realista de implementar», decía el comunicado de la NFLPA. «Coloca a los jugadores defensivos en una posición imposible al crear indecisión en la mente de cualquier jugador que tacklea, coloca a los árbitros en una situación irrazonable que resultará en decisiones inconsistentes en el campo y confunde a nuestros fanáticos».

Si bien la NFL no hizo ningún cambio en las reglas la temporada baja pasada, los incidentes posteriores han vuelto a poner de relieve este tema. La lesión de rodilla que sufrió el corredor novato de los Miami Dolphins, De’Von Achane, contra los New York Giants a principios de este mes parece haber sido el resultado de una entrada con caída de cadera de Leonard Williams. El mariscal de campo de los Seattle Seahawks, Geno Smith, también tuvo que abandonar brevemente un juego del 2 de octubre después de que el apoyador de los Giants, Isaiah Simmons, lo arrastró hacia abajo y aterrizó en la parte inferior de su pierna derecha.

«Simplemente tenemos que sacar eso del balón porque es muy peligroso», dijo después el entrenador de los Seahawks, Pete Carroll. “Tenemos mucha suerte de que Geno no haya sido eliminado. Porque podría haberlo hecho fácilmente”.

Parece que Carroll tiene algunos aliados poderosos en la lucha para eliminar gradualmente la técnica de tackle con caída de cadera. El presidente del comité de competencia de la NFL, Rich McKay, lo comparó el martes con el tackle con collar de caballo porque “el corredor queda indefenso”. El vicepresidente ejecutivo de la NFL, Jeff Miller, calificó el tackle con caída de cadera como “un comportamiento implacable” que resulta en una lesión sustancial “más o menos cada semana”.

El desafío, reconocieron Miller y McKay, es definir un tackle con caída de cadera para que pueda ser arbitrado y regulado de manera efectiva. Ese es un obstáculo que el comité de competencia debe superar antes de que se pueda implementar cualquier cambio en las reglas.

«Siempre el defensor regresa y dice: ‘Oye, nos lo estás poniendo más difícil'», dijo McKay. «Y la respuesta a eso es sí, lo estamos haciendo. Porque cuando hay una táctica que es «Se está utilizando, o una técnica que crea un riesgo irrazonable de lesión para un jugador, es nuestro trabajo tratar de encontrar una manera de regular eso».

Para la mayoría de los corredores, ese cambio de reglas no puede llegar lo suficientemente pronto. Como escribió el veterano Mark Ingram en respuesta al tweet de Drake hace dos años: “Si la liga se toma en serio la ‘seguridad de los jugadores’, ¡¡este estilo específico de entrada debe ser penalizado y disciplinado!! ¡¡Vemos demasiadas lesiones graves por este estilo particular de usar el peso corporal para tirar a un corredor al suelo!!

Los jugadores defensivos suelen sentir lo contrario. Muchos de ellos argumentan que el afán de la NFL por hacer que el deporte sea más seguro está alienando a los fanáticos, alterando la estructura del deporte y poniendo a los defensores en una posición injusta.

«¿Cuando termina?» Woodson se pregunta. «Cada año, se vuelve cada vez más difícil para los defensores porque las reglas cambian constantemente y siempre están orientadas hacia el lado ofensivo del balón».

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